El verano pasado, un nuevo tipo de satélite de búsqueda de escombros fue lanzado desde la Estación Espacial Internacional (ISS). Se conoce como la nave espacial RemoveDebris, un demostrador de tecnología desarrollado por Surrey Satellite Technology Ltd. y el Centro Espacial de Surrey. El propósito de este satélite es probar si los satélites equipados con software de focalización, una red de escombros y un arpón son efectivos para combatir los escombros espaciales.

Durante los últimos meses, esta nave espacial ha estado realizando una serie de ejercicios de eliminación activa de escombros (ADR). Hace aproximadamente una semana, según una declaración reciente, el satélite RemoveDebris probó su arpón por primera vez. Como se puede ver en un vídeo publicado por la agencia desarrolladora, el satélite demostró con éxito su sistema de arpón y verificó su capacidad para retener los desechos espaciales y evitar que sigan vagando alrededor del planeta.

Vídeo publicado por Surrey Satellite Technology que muestra la prueba realizada por el satelite

La prueba se llevó a cabo el viernes 8 de febrero y consistió en que el arpón del satélite golpeaba una placa objetivo que se montó en un brazo de 1.5 metros de largo. El arpón (que fue desarrollado por Airbus Defence and Space) se lanzó a una velocidad de 20 metros por segundo (72 km / h) y se clavó en el objetivo mientras un cable conectado evitaba que el dispositivo volara hacia el espacio.

Guglielmo Aglietti, el director del Centro Espacial de Surrey en la Universidad de Surrey y el investigador principal de RemoveDebris, dijo en un comunicado de prensa de la Universidad de Surrey: “Este es el experimento más exigente de RemoveDebris y el hecho de que fue un éxito es un testimonio de todos los involucrados. El proyecto RemoveDebris proporciona pruebas sólidas de lo que se puede lograr con el poder de la colaboración: unir la experiencia en la industria y el campo de la investigación para lograr algo verdaderamente extraordinario.

Guglielmo Aglietti, director del Centro Espacial de Surrey en la Universidad de Surrey y el investigador principal de RemoveDebris, junto a RemoveDebris. www.corriere.it

Esta prueba fue la tercera de una serie diseñada para evaluar y validar la capacidad de los sistemas de RemoveDebris para lidiar con la basura espacial. La primera prueba tuvo lugar en septiembre y consistió en que la nave desplegara su red para capturar un CubeSat. Designado como DebrisSat 1, este CubeSat llevaba un globo a bordo que se inflaba para simular una pieza considerable de desechos orbitales.

Primer vídeo del experimento Net que captura con éxito el CubeSat DebrisSat 2

Chris Skidmore, el Ministro de Estado para Universidades, Ciencia, Investigación e Innovación del Reino Unido, también elogió el éxito. Los desechos espaciales pueden tener serias consecuencias para nuestros sistemas de comunicaciones si se estrellan contra los satélites.

«Este proyecto inspirador muestra que los expertos del Reino Unido están encontrando respuestas para este problema potencial usando un arpón, una herramienta que la gente ha usado a lo largo de la historia», dijo.

Chris Skidmore Ministro de Estado para Universidades, Ciencia, Investigación e Innovación del Reino Unido. www.manchester.ac.uk

La segunda prueba, que tuvo lugar en octubre, validó los láseres de rastreo y alcance de la nave, sus algoritmos y su tecnología de navegación basada en la visión. La prueba consistió en que la nave espacial lanzara un segundo CubeSat (DebrisSat 2) y luego tomara imágenes de él y sus alrededores utilizando su flash LiDAR y su cámara a color.

Como Thomas Chabot, el Gerente de Proyecto del sistema de Navegación Basada en la visión (VBN) de RemoveDebris en Airbus, dijo en ese momento: Los sensores y algoritmos de navegación basados ​​en la visión son elementos esenciales que permiten un encuentro con posterior captura de objetivos espaciales no cooperativos como los desechos orbitales. A través del experimento de navegación basada en la visión que acaba de ocurrir a bordo de RemoveDebris, se logró un paso clave para demostrar la idoneidad del sistema VBN y evaluar su desempeño en vuelo, allanando el camino hacia su uso en futuras misiones operativas de remoción de escombros en órbita”.

La nave espacial mide aproximadamente 1 metro de lado a lado y pesa alrededor de 100 kg, lo que lo convierte en el satélite más grande desplegado en la ISS hasta la fecha. Contiene experimentos proporcionados por varias compañías aeroespaciales europeas y es uno de los varios conceptos que se están explorando actualmente como un medio para mitigar los desechos espaciales.

Concepto para la futura misión RemoveDebris. Crédito de la imagen: ESA.

Según la Red de Vigilancia Espacial de los EE. UU. , hay más de 7,600 toneladas métricas (8377,5 toneladas de EE. UU.) De basura espacial en y alrededor de la órbita de la Tierra. Algunos de estos objetos alcanzan velocidades de hasta 48,000 km/h, lo que hace que incluso los desechos de tamaño micrométrico sean un serio peligro para las misiones orbitales y las estaciones espaciales. Y solo va a empeorar.

Vídeo Presentación de la Misión RemoveDebris

En los próximos años, se espera lanzar miles de satélites en respuesta a la creciente demanda de servicios de telecomunicaciones y acceso a Internet de banda ancha en todo el mundo. Además, la NASA y otras agencias espaciales están planeando montar misiones más allá de LEO (Low Earth Orbit, u órbita baja), lo que significará más etapas de cohetes gastados y componentes variados que serán lanzados en órbita.

Por esta razón, se necesita mantener despejados los cielos de basura espacial y los carriles espaciales despejados. Saber que al menos uno de los métodos propuestos para hacer esto es efectivo es ciertamente alentador.

Fuente:
https://www.technology.org/2019/02/18/british-satellite-tests-its-space-junk-harpoon/


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